Нази, поясняя своим спутникам, куда именно они попали, назвала окружающее скальным массивом, целиком состоящим из базальта, но что означают эти слова, Айлин спрашивать не стала, хотя вопросов у нее было немало. Здесь, на скалистых грядах и песчаных почвах рос ягельник и лишайники, причем на некоторых валунах эти самые лишайники были на диво красивы, глянь со стороны - просто цветы на камнях. Попадались и кустарники, подле которых произрастала короткая жесткая трава, а еще кое-где встречались небольшие деревья с искривленными стволами, причем некоторые из этих деревьев почти что стелились по земле. Это могло бы показаться странным и непонятным, если б всем было не ясно, что всему виной сильные ветра, то и дело пролетавшие над этой полосой земли.

  Сейчас впереди отряда шел Каден - он был единственным, кто знал здешние места. В то же время оборотень понимал: сейчас ему остается надеяться только на то, что за время его отсутствия на этой полоске земли ничего не изменилось.

  Вокруг было тихо, почти не слышен плеск волн, только раздается негромкий треск насекомых, иногда доносились голоса чаек и гагар - пожалуй, это были единственные птицы, что обитали в этих малопригодных для жизни краях. Несколько раз под ногами людей скользили змеи, пробегали мелкие ящерки, сновали лемминги - что ж, хоть какая-то живность тут имеется.

  Следует считать удачей и то, что за все это время отряд не только не повстречал никого из людей, но Нази даже не уловила их присутствия. Уже неплохо, тем более, что, по утверждениям Кадена, на острове должно обитать около десяти человек. Конечно, это не так много, особенно учитывая немалую протяженность этой полосы земли, но, тем не менее, живущих здесь людей вполне хватит для того, чтоб заметить появление чужаков.

  Надо сказать, что эта местность вполне оправдывала свое название, и порывы ветра, то и дело налетающие на небольшой отряд, были, и верно, более чем прохладными для лета. Вообще-то Нази уже говорила, что иногда тут даже в жаркое время поднимается настолько пронизывающий ветер, что его порывы больше напоминают ледяное дыхание зимы. Не хочется даже думать о том, насколько холодными тут бывают зимы: достаточно сказать, что уже осенью отсюда улетают все птицы, да и звери обходят это место стороной, потому как в лютые зимы выжить на этой насквозь промерзшей полоске земли практически невозможно. К тому же в недрах этой скалистой земли не было ровным счетом ничего из тех подземных богатств, что могли бы заинтересовать людей.

  Именно потому никто из местных жителей не поставил здесь зимовье - на продуваемой всеми ветрами земле, даже имея большой запас дров, можно замерзнуть в два счета, а если учесть, что древесины здесь особо взять неоткуда... В общем, давным-давно всеми людьми, проживающими в округе, было признано: здешний полуостров для обитания совершенно непригоден: замерзнуть тут можно, а выжить - нет.

  Айлин с этим мнением была полностью согласна. Вроде она и пробыла тут немного, и пока что ветер, по утверждению Нази, был не очень холодный, но, тем не менее, молодой женщине было не жарко даже в той теплой одежде, что они надели на себя перед тем, как отправиться на эту полосу земли. Конечно, когда небольшой отряд оказывался в расщелинах и небольших распадках, куда не долетали порывы ветра, то им было даже жарко, но стоило вновь оказаться на открытой местности, как люди поплотнее запахивали на себе одежду.

  Зато, как оказалось, эта продуваемая всеми ветрами полоса земли вполне подходила для тех, кто хотел надежно спрятаться от людского взора, только вот каким образом тут можно выжить в жуткие холода? Этого Айлин так и не смогла понять, тем более что и земля тут должна промерзать насквозь. Вместо ответа на этот вопрос Нази лишь махнула рукой - есть такая возможность. Никто не знал, что тут, под холодным серым камнем, скрывается цепь самых разных ходов, галерей, а то и небольших залов, и в некоторых из них, оказывается, сравнительно тепло даже в морозы. Ну, разумеется, там не жарко, но выжить можно.

   По словам Нази, здесь, судя по всему, в стародавние времена когда-то текла самая настоящая горная река, которая тысячелетиями размывала трещины в породе, прокладывая себе более короткий путь. Правда, куда теперь делась та река, какие изменения произошли в здешних местах за сотни и сотни лет - теперь об этом никто не скажет, но зато остался подземный лабиринт, о котором люди, живущие в этой местности, слыхивали краем уха, но в поземные пещеры никто не горел желанием соваться - нечего там делать. К тому же, как говорили, несколько имеющихся входов в пещеры давно были обвалены, да и обрушения горных пород нередки, а оказаться замурованным в пещере без надежды выбраться - э, нет, на подобную глупость желающих не находилось.

  Возможно, так оно и есть, но кроме этих обвалившихся входов существовало еще несколько мест, через которые можно было попасть в подземные галереи. Сколько именно было тех входов - Нази не сказала, упомянули лишь о том, что сейчас они были под присмотром, и незаметно в них не войдешь. Однако, как выяснилось, существовало еще одно тайное местечко, через которое можно было пробраться внутрь острова, и о том входе никто не знал.

  Почему? Ответ простой: Каден, когда еще только попал в эти края, на свой страх и риск занимался обследованием этих пещер. Впрочем, если говорить откровенно, то этим увлекательным, но опасным делом занимались почти все: пусть у здешних обитателей было немного свободного времени - Шайтар требовал полного подчинения и безусловного выполнения своих распоряжений, но все же молодые люди, улучив минутку, изучали цепь подземных галерей. Впрочем, колдун особо не возражал насчет подобных исследований, правда, у него было единственное условие: вернувшиеся должны были отмечать те места, где бывали, то есть составлять карту подземных ходов. Тогда же Каден во время одиночных блужданий нашел новый, ранее никому не известный выход на поверхность, то решил о нем пока что никому не рассказывать - все же каждому хочется иметь свою небольшую тайну, да и к тому времени парень уже неосознанно искал возможные пути отступления, потому как стал понимать, что проповеди Шайтара несколько отличаются от его дел.

  Еще Нази сказала, что их маленькая группа специально переправилась как можно дальше от тех мест, где можно встретить прислужников колдуна, и вот теперь пешком пробираются к тому месту, где, по словам Кадена, можно проникнуть внутрь подземных галерей. Кроме того, оборотень утверждал, что Шайтару очень понравилось это место, то бишь Берег холодных ветров, но в зимнее время он предпочитал не показываться на поверхности, отсиживаясь в надежном каменном убежище, зато летом не отказывал себе в удовольствии прогуляться среди холмов и утесов, посмотреть на водную гладь, а зрение у колдуна невероятно острое... Так что отряду лучше пройти пару лишних верст - так больше шансов на то, что здешние обитатели не заметят появления чужаков на своем острове.

  Конечно, для людей в отряде самым лучшим выходом в сложившейся ситуации было бы подстеречь колдуна снаружи. Все верно, только вот никто и никогда не знал, через какой именно из нескольких имеющихся выходов Шайтар выберется на поверхность для своей очередной прогулки, а ожидать появления колдуна можно долго - иногда он по несколько дней не показывался на поверхности. К тому же местность возле тех выходов хорошо просматривалась и прослушивалась, так что долго там прятаться не выйдет. К тому же частенько Шайтар прогуливается не один, а в компании с несколькими учениками. Впрочем, даже если бы удалось скрытно подойти к нужному входу, все одно долго ожидать на одном месте появления Шайтара было рискованно - колдун сразу улавливал присутствие чужаков рядом с собой, а вот внизу, среди переплетений коридоров, он был далеко не так внимателен. Именно потому и было решено спуститься вниз, туда, где шаман чувствовал себя в полной безопасности.

  Внезапно Каден остановился и поднял руку. К нему тут же подошла Нази, и о чем-то негромко его спросила. Пока эти двое негромко переговаривались между собой, Айлин вслушивалась в окружающий мир. Вроде ничего особенного: все так же дует ветер, кричит пролетающая чайка, на камне греется серая ящерка... Можно сказать, со стороны все выглядит как олицетворение покоя, только вот Каден, похоже, встревожен.

  В чем дело, Айлин поняла, когда Ремон ругнулся сквозь зубы.

  - Ну, надо же! Вот стервец!..

  - Что такое? - повернулся к парню Мейлард, но тут раздался голос Нази.

  - Колдун все же оказался достаточно предусмотрительным человеком... - с досадой вздохнула знахарка. - Мы приближаемся к местам его обитания, и тут поставлено что-то вроде сигнально - обережного круга, причем несколько необычного. Надо сказать, такого я ранее не встречала. Знаете, в чем его особенность? Прежде всего, тут изумительная маскировка - если б Каден ее не углядел, то я могла бы ее пропустить, или заметить опасность едва ли не в самый последний момент. Если какой-то человек пересечет границу этого круга, то об этом не только сразу же будет известно Шайтару, но еще и к месту нарушения обережного круга со всей округи начнут сползаться змеи - как сказал Каден, змей на этом острове хватает.

  - Да откуда им тут взяться? - удивленно спросил Мейлард. - Конечно, с момента высадки на Берег холодных ветров мы встретили пару этих хвостатых, но они от нас удирали во всю силу своих хвостов.

  - Змей тут немало... - махнула рукой Нази. - Просто они нам на глаза не попадаются, да и расцветка у здешних гадюк едва ли не под цвет базальта, так что многих из них мы просто не заметили, проходили мимо. Кстати, если вы не знаете, то на этой полосе земли живут самые обычные северные гадюки. Причем все они уползают на зиму под землю, но сейчас речь не о том. Лучше представьте себе, что будет, если после нарушения обережного круга к вам со всех сторон будут сползаться ядовитые змеи, находящиеся далеко не в самом лучшем расположении духа, проще говоря, разъяренные, потому как нарушение этого сигнального круга вызывает у них немалую ярость. Да, Шайтар придумал неплохо - с незваными пришельцами расправятся змеи. Пусть их яд по силе не сравним с ядом многих южных змей - все же он куда слабее, и укус северной гадюки далеко не всегда смертелен, но если вас едва ли не одновременно тяпнут шесть-семь змей, то поверьте мне на слово - добром это не кончится.

  - Но у нас плотная одежда, да и сапоги крепкие... - чуть растерянно произнес Мейлард.

  - Все так, но если на тебя будет чуть ли не запрыгивать змея, то у нее есть все шансы вонзить в тебя свои зубы, тем более что с реакцией змеи человеку равняться не стоит. К тому же вряд ли ты сумеешь сделать хоть что-то, если змея свалится тебе на голову, а тут хватает огромных валунов, с которых змее удобно падать вниз, как раз на невезучего бедолагу. Конечно, с несколькими укусами я справлюсь, но змеи могут сползтись сюда со всего острова, и если кому-то настолько не повезет, что он получит с десяток...

  - Все, я понял! - замахал руками Мейлард. - А что будет, если этот самый круг пересечет какое-то животное, например, лиса или волк?

  - Ничего не будет... - покачала головой Нази. - Сигнализация поставлена только на человека.

  - Раз такое дело, то как же мы проберемся к нужному нам месту, то бишь к входу в подземные галереи?

  - Тут нам, можно сказать, крупно повезло: нужное место находится в паре десятков шагов отсюда, а от него до границы обережного круга всего лишь на пять шагов больше. Можно сказать, граница проходит впритык с входом в подземные галереи. В общем, никому не делать в сторону даже лишнего движения, а иначе нас могут легко обнаружить.

  Ну, об этом Нази могла бы и не говорить, и без того все ясно - им надо быть крайне осторожными, все же заявились сюда отнюдь не на прогулку.

  Пройти пришлось всего ничего - до высокой базальтовой стены, у основания которой рос густой кустарник и топорщилось несколько пучков высохшей травы. Именно к этой стене и подошел Каден, внимательно осматриваясь по сторонам.

  - Парень, ты давай поосмотрительней... - вырвалось у Нази, когда она смотрела на то, как оборотень раздвигает кусты. - Сам же предупреждал нас о змеях...

  По счастью, никакой живности в тех кустах не было, и когда Каден смахнул тонкий слой переплетений северного вьюнка, то все увидели за земле, возле самого основания каменной стены, довольно широкую щель, похожую на пролом. Возможно, эта темная щель и не была очень широкой, но, тем не менее, в нее вполне мог втиснуться даже достаточно широкоплечий человек.

  - Что ж, нам туда... - Нази кивнула головой на отверстие у основания стены.

  - А не узковато для нас? - поинтересовался Мейлард, рассматривая темную дыру.

  - Проползти можно... - в голосе знахарки не было ни малейших сомнений. - Сразу предупреждаю: ползти придется несколько минут, не меньше. Понимаю, неприятно, но у нас другого выхода нет. Каден в плечах ничуть не уже тебя, но ранее он не раз пробирался тут, так что, надеюсь, и мы не застрянем. Кстати, Айлин, повторяю: не потеряй перстень, а не то заставлю тебя отправиться на его поиски.

  - Да куда ему деться, вот он, у меня на шее висит, на веревочке... - хмыкнула Айлин. - Вы мне уже раз пять сказали, чтоб я этот камень не потеряла. Может, заберете его себе?

  - Нет уж, пусть он у тебя остается. Возможно, это кольцо нам еще пригодиться.

  - Каким образом?

  - Пока не знаю.

  - Скажите, а где проходит этот самый обережный круг? - спросила Айлин. - Ну, тот самый, что поставил колдун...

  - В нескольких шагах отсюда, как раз за этой стеной... - вздохнула Нази. - Говорю же - нам в сторону даже лишнее движение делать не стоит.

  - Надо же... - Айлин огляделась по сторонам. - Ничего странного не заметно.

  - Если уж я не сразу заметила опасность, то о простых людях и речи нет... - чуть усмехнулась знахарка. - Заодно отвечаю на твой следующий вопрос: когда мы будем спускаться вниз, не среагирует ли на нас поставленная сигнализация? Сразу отвечаю - нет. Дело в том, что обережный круг просто положен на землю, а не укреплен на ней - видимо, для того, чтоб в случае необходимости сигнализацию можно было легко снять, а потом вновь так же легко поставить на прежнее место. Так что наши передвижения под землей останутся незамеченными. Единственная опасность - как бы на змею не напороться, ведь они, как правило, ищут укрытие в прилезающих к сводам частях пещер, но, по счастью, сейчас не весна, и змеюки не агрессивны. Надеюсь, увидев нас, сами уползут с дороги.

  - Хотелось бы...

  - Если даже кто-то напорется на гадюку, и она его укусит... В этом случае надо сразу же сказать об этом мне или Ремону - мы это дело враз обезопасим. Ну, все, хватит разговоров. Все помните, что я вам раньше говорила? Тогда вперед.

  Первым, как и рассчитывали с самого начала, в пролом полез Каден, за ним направилась Нази, следующим двинулся Мейлард, затем пришла очередь Айлин, и Ремон замыкал маленький отряд. Более того: крепышу (насколько он сумел) перед тем, как протиснуться в щель, пришлось расправить примятые кусты. Конечно, это получилось не очень хорошо, и оставалось надеяться только на то, что постоянный ветер вновь придаст кустам прежний вид.

  Протискиваясь в каменной расщелине, Айлин внезапно осознала, что солнечный свет за ее спиной вскоре исчезнет, и она окажется в полной темноте. Разумеется, в пещерах она будет не одна, но от осознания этого легче не становится. Вон, Мейлард в этой узкой расщелине пробирается почти что по-пластунски, зато молодой женщине можно было передвигаться куда свободней, однако непонятный страх стал понемногу заполнять ее душу. А еще сердце испуганно билось оттого, Айлин понимала: сейчас над ней находится самая настоящая каменная скала, и если она хоть немного осядет... Ох, об этом лучше не думать!

  Нази была права: через несколько минут, которые показались Айлин немыслимо долгими, каменная щель стала постепенно расширяться, а спустя недолгое время люди оказались в самом настоящем коридоре, где можно было стоять, не сгибаясь. Правда, плохо уже то, что в том коридоре совсем темно - как говорится, не видно ни зги. Молодая женщина почувствовала, что Мейлард едва ли не на ощупь отыскал ее руку, и крепко сжал ладонь. Хотя ничего было не сказано, но Айлин все же стало легче - она тут не одна.

  - Ну, и куда дальше? - это ровный голос Нази, и если эта женщина, находясь в полной темноте, особо не тревожится, то и Айлин можно немного успокоиться. - А, понятно... Значит, так, мои хорошие: сейчас идем все вместе, держим друг друга за руки, и ступаем очень осторожно. Каден говорил, что здесь земля просто-таки усыпана камнями и слоем мелкого базальтового песка, так что если кто-то из вас не хочет сломать ногу, а то и обе - тот должен быть крайне внимательным, а еще беспрекословно выполнять наши команды. Конечно, сейчас пока что ничего не видно, но вскоре станет немного светлей, да и глаза чуть привыкнут к темноте.

  Ранее Айлин не раз слышала, будто некоторые из людей могут хорошо видеть в темноте, только вот она сама к таким везунчикам не относилась. Когда через несколько минут небольшой отряд вновь двинулся вперед, то молодая женщина по-прежнему не выпускала ладонь Мейларда из своих рук, тем более что идти здесь было, и верно, сложно. Если же говорить точнее, то здешнее передвижение можно назвать сплошной мукой. Дело в том, что под ногами хватало камней самого разного размера, так что если б не помощь Мейларда, то Айлин упала бы не единожды.

  Однако через несколько минут молодая женщина осознала, что тьма словно становится не столь непроницаемой, чуть позже и вовсе стала различать не только своих товарищей, но и неровности дороги под ногами. Все верно: как Нази и говорила, здесь, внизу, во многих местах оказались целые колонии светящегося мха, который кое-где покрывает каменные стены сплошным ковром, а заодно и настоящие гроздья фосфоресцирующих грибов, скопления которых умудряются освещать мглу немногим хуже пламени свечи. Ну, насколько ярко здешняя растительность освещает все вокруг - это сейчас сложно решить, но зато на душе Айлин все же стало спокойнее, да и по лицам остальных было заметно, что напряжение их немного отпустило: все же при освещении, пусть и слабом, ты уже не чувствуешь себя столь беспомощным.

  Кроме того, в галерее подземных ходов была некая, особая тишина, к которой молодая женщина никак не могла привыкнуть. В этой тишине не было жизни, и любой звук воспринимался по-особому, обостренно.

  А еще надо сказать, что здесь довольно холодно, во всяком случае, Айлин не отказалась бы еще от еще одного теплого свитера. Те, кто тут обитают, должны иметь железное здоровье, а вместе с тем и немало одежды, потому как без нее здесь никак не обойтись. Во всяком случае, не стоит ожидать тепла от окружающего тебя холодного камня, и в этом сером каменном лабиринте Айлин постоянно мерзла. Радовало только то, что воздух был свежим, не затхлым, да и дышалось тут достаточно легко.

  - Надеюсь, вы все меня хорошо слышите... - вновь заговорил Нази. - Каден говорил, что сейчас, перед поворотом, начнется самое опасное место, так что смотрите в оба. А главное, когда будете передвигаться по краю, как следует держитесь за выемки в стене...

  Так, - поняла Айлин, значит, они уже дошли до того места, о котором им рассказывала Нази, вернее, она переводила на человеческий язык слова оборотня. Здесь, как утверждал Каден, пройти очень сложно.

  Все верно: еще пара шагов вперед, и люди увидели, как почти во всю ширину коридора зияет темная впадина, вернее, провал в земле. Да и протяженность этой ямы была, надо сказать, весьма немалой, шагов с полсотни, если не больше. Правда, возле одной из стен еще оставалась узкая полоска камня, шириной не превышающая ладонь взрослого человека, проще говоря, на эту полосу едва можно было поставить ногу. На первый взгляд тут пройти совершенно невозможно.

  - Повторяю... - продолжала Нази. - При передвижении держаться обеими руками за стену, благо на ней хватает выбоин, трещин и торчащих камней. До той поры, пока обе руки не будут иметь надежную опору - очередной шаг не делайте. Тут падать вниз, возможно, и не очень высоко - здешнюю глубину никто не измерял, но, тем не менее, дно этой ямы наверняка усыпано камнями: может, кому-то повезет, и насмерть не убьется, но поправлять здоровье придется долго, да и нас раненый человек свяжет по рукам и ногам. Все понятно?

  Да чего там не понять... Глядя на непроницаемо-темную яму провала и на узкую каменную полоску у основания стены, Айлин подумала о том, что в любое другое время ее ни за что бы не заставить пробираться здесь, в столь опасном месте. А еще ей было просто-таки страшно смотреть на то, как Каден, прижавшись всем телом к каменной стене, первым ступил на узенький каменный козырек, и, держась обеими руками за трещины и выбоины в стене, начал передвигаться, медленно, шаг за шагом... Глядя на оборотня, который просто-таки распластался по стене, молодой женщине было страшно представить, что и ей придется делать то же самое.

  Ну, тут хоть бойся, хоть нет, но когда подошла очередь Айлин идти по краю темной ямы, она без слов встала у базальтовой стены. Передвижение шло медленно, женщина осторожно делала шаг за шагом, понимая, что сейчас не время торопиться.

  С опаской передвигаясь по узкой полоске, Айлин вдруг не ко времени вспомнился рассказ Нази о том, как Каден обнаружил этот никому не известный ход. Во время одного из своих первых блужданий по лабиринту Каден забрел в эти места, но решил, что дальше хода нет - провал в дороге говорил сам за себя. Так он и отметил это место на карте колдуна - мол, там находится провал в земле, после которого коридор заканчивается глухой стеной. Однако спустя какое-то время Каден, на свой страх и риск, вновь решил обследовать это отдаленное место, и, к своему великому удивлению, обнаружил, что за провалом находится еще один коридор, который заканчивается новым, ранее неизвестным выходом на поверхность. Дело хорошее, только вот о своей находке он пока что решил никому не говорить. Правда, несколько раз к этом месту приходили те, кто пришел в эти края вместе с Шайтаром, но при первом же взгляде на бесконечно тянущийся провал в земле ни у кого не появлялось желания с риском для жизни пробираться по узкой тропинке вдоль стены, тем более, что уже было сказано, будто провал заканчивается глухой стеной.

  Похоже, Каден прав и в своих предположениях насчет того, что об этом выходе на поверхность Шайтар не знает до сих пор, а иначе бы он поставил обережную черту куда дальше от этого входа этого в подземные пещеры..

  Пробираясь по неширокой каменной полосе, Айлин с тоской думала о том, что этот провал тянется довольно-таки далеко, конца-края ему не видно, а когда пару раз ее рука не могла быстро найти подходящую опору, или же нога едва не соскальзывала вниз... В такие моменты Айлин было по-настоящему страшно, и молодая женщина, обливаясь холодным потом, молилась про себя всем Светлым Богам о том, чтоб ее путь по краю провала счастливо закончился как можно скорей. Несколько раз в ее голове мелькала мысль - а зачем я сюда пришла?!, но жалеть себя было не место и не время. Раз пришла - значит, так надо, и нечего задним числом сожалеть о своих поступках.

  Казалось, что этот темный провал никогда не закончится. Правда, в паре мест, там, где каменная кромка была чуть шире - там Айлин отдыхала несколько лишних мгновений, а потом вновь продвигалась по узкой полоске камня. Когда же молодая женщина преодолела, наконец, эту преграду, то почувствовала себя настолько вымотанной, что у нее не оставалось сил радоваться - было только желание передохнуть, и Айлин без сил опустилась на землю, чувствуя, как от напряжения дрожат руки и ноги. Справедливости ради надо сказать, что и остальные выглядели немногим лучше.

  - Интересная тут атмосфера... - внезапно сказала Нази. - Очень необычная энергетика, надо сказать. Ранее я не раз бывала в пещерах, и потому имею представление, что можно ожидать в подобных местах, но тут... Так сразу и не определишь, в чем дело...

  - И куда мы отправимся сейчас? - спросил Мейлард.

  - Как я вам и говорила: нам надо добраться до того места, где обитает Шайтар. Каден постарается отвести нас туда, а нам стоит надеяться лишь на то, что во время пути ничего не произойдет, и мы никого не встретим. Все перевели дух? Тогда встаем и пошли дальше - нечего тут засиживаться, мы все же не на отдыхе. Только постарайтесь идти как можно тише и без лишних разговоров - тут не место для пустой болтовни.

  Маленький отряд вновь двинулся по подземному коридору, и Айлин во все глаза оглядывалась по сторонам - понятно, что вряд ли она еще хоть раз в жизни увидит подобное. Конечно, в ее детстве мальчишки из пригорода ползали по каким-то старым развалинам, спускались в полуобвалившиеся подвалы давно заброшенных домов или в небольшие пещерки по окраинам рек. Потом, гордясь собственной храбростью, парнишки рассказывали девчонкам о том, каких непонятных существ они встретили в этих своих блужданиях, и как таинственно выглядят те подземные места. Ну, верили девчонки этим россказням, или нет - это другой вопрос, но Айлин всегда хотелось самой побывать в тех подземельях, о которых столько рассказывали мальчишки.

  Что ж, сейчас, можно сказать, ее мечта сбылась, и увиденное вместе со вполне ожидаемым страхом внушало уважение и восхищение. Маленький отряд пробирался по бесконечному лабиринту залов и галерей самых необычных форм, мимо когда-то выточенных водой могучих колонн и причудливых арок... Ну, что тут скажешь? Окружающее выглядит, конечно, жутковато, но очень красиво.

  Надо сказать, не везде можно было хорошо рассмотреть подземный мир: кое-где светящегося мха и фосфоресцирующих грибов было, можно сказать, в избытке, а кое-где этих, с позволения сказать, природных светильников не было совсем, и потому где-то путь маленького отряда проходил без задержек, а в иных местах приходилось пробираться едва ли не на ощупь.

  Правда, Мейлард (который, как оказалось, ранее уже не раз спускался в пещеры) выразил удивление, отчего это здесь нет ни сталагмитов, ни сталактитов - мол, эта красота едва ли не в избытке присутствовала в той парочке глубоких пещер, которые он посетил раньше, а тут нет ничего подобного. Странно... Однако, по словам Кадена, этих удивительных по красоте отложений здесь нет по очень простой причине: мощный слой базальта препятствует проникновению в глубь пещеры атмосферных осадков, а без просачивающейся по трещинам с поверхности воды образование тех удивительных красот совершенно невозможно.

  Для молодой женщины в словах Кадена было ровным словом ничего не ясно, и что такое сталактиты и сталагмиты - об этом она не имела ни малейшего представления, но ее спутники, кажется, хорошо поняли, о чем идет речь. Подосадовав, молодая женщина решила: если останется жива, то все же постарается выяснить, что это такое - сталактиты и сталагмиты, о которых с таким восхищением говорил Мейлард.

  Внезапно Каден, идущий впереди отряда, остановился и поднял руку. Странно - вроде все тихо, но, кажется, оборотень чем-то всерьез встревожен. Повернувшись к Нази, парень что-то чуть слышно рыкнул, и кивнул в сторону темного ответвления в стене.

  - Всем туда... - негромко сказала Нази. - Кто-то идет нам навстречу...

  Дважды повторять не пришлось, и люди без разговоров свернули в небольшой коридор, который, к сожалению, оказался тупиком. Следовало радоваться хотя бы тому, что в этом коридорчике не было ни светящегося мха, ни мерцающих грибов, и потому уже через несколько десятков шагов люди оказались в полной темноте. Стоя у стены, они смотрели вперед, в чуть светлое пятно галереи, с которой они только что свернули. Время шло, медленно текла минута за минутой, но ничего не происходило. Может, Кадену привиделась какая-то опасность? Если даже это и так, то для собственного успокоения лучше постоять тут несколько лишних минут.

  Хм, показалось, или нет, будто в слабом свете галереи мелькнула чья-то тень? Хотя, пожалуй, не показалось - вон, тень появилась вновь, а вместе с тем под чьей-то ногой негромко стукнул камешек. Значит, сейчас неподалеку от них появился некто из здешних обитателей. Интересно, что он тут делает, ведь Каден упоминал о том, что приспешники колдуна в здешнюю часть галерей заглядывают редко.

  Тень исчезла и вновь наступила тишина, только немного позже вновь стукнул камень, правда, судя по звуку, он сорвался с потолка, потом упал еще один небольшой камешек. Каждый из пришедших, сдерживая дыхание, вслушивался в окружающие звуки, но вокруг царило все то же особое безмолвие.

  Сложно сказать, как долго простояли люди, стараясь уловить хоть какой-то звук, однако было понятно, что ожидание длится достаточно продолжительное время. Наконец Каден все же решился, и медленно пошел вперед, а за ним двинулись и остальные - что ни говори, а стоять на одном месте, ничего не видя вокруг себя, не только утомительно, но и просто-напросто неприятно.

  Людям, так долго всматривающимся в темноту, сейчас даже слабый свет в галерее показался достаточно ярким освещением. Пожалуй, напрасно они чего-то боялись, и так долго топтались на одном месте - в коридоре никого не было. Наверное, тот, кто здесь проходил, уже давно ушел куда-то по своим делам. Только вот Каден по-прежнему напряжен - за последние дни Айлин успела немного присмотреться к оборотню, и понимала, когда он спокоен, а когда от безмятежности нет и следа. Сейчас парень был заметно встревожен, даже чуть слышно что-то рыкнул Нази, а знахарка, в свою очередь, два раза кашлянула, что, как это ни неприятно, означало только одно: будьте наготове, рядом может быть опасность. Айлин еще раз осмотрелась по сторонам: возможно, Каден и замечает что-то подозрительное, но она может едва ли не с полной уверенностью утверждать, что в галерее, кроме них, никого нет.

  Каден двинулся по галерее, по почти сразу же споткнулся, и, взмахнув руками, неловко упал на землю. Все последующее произошло настолько быстро, что Айлин едва успела понять, что же, собственно, случилось: внезапно в руке упавшего оборотня оказался тяжелый камень, который он с силой швырнул куда-то вверх и в сторону, после чего Каден мгновенно перекатился в сторону, а на то место, где он только что находился, сверху упала небольшая глыба базальта. Н-да, если бы оборотень оставался на этом месте, то его почти наверняка если бы не убило, то серьезно покалечило.

  Однако на этом неожиданности не закончились: почти одновременно с упавшей глыбой раздался крик боли, и мгновением позже со свода галереи на землю свалился какой-то человек, к которому кинулся мгновенно вскочивший на ноги Каден, а вместе с ним к упавшему бросились и Ремон с Нази. Растерявшимся Айлин и Мейларду только и оставалось, что стоять на месте и ждать, когда им разрешат подойти - в узкой галерее лишние помощники могли, скорее, мешать, а не помогать.

  Когда же Нази махнула молодым людям рукой - мол, можно подходить!, то все было уже закончено. На земле лежал молодой мужчина со связанными руками и ногами, и без особого страха смотрел на стоящих перед ним людей. Судя по бисеринкам пота на лбу и по чуть расширенным зрачкам, мужчина испытывает сильную боль, но сдерживает свои чувства. Одежда на нем самая обычная, какую носят здешние жители, разве что довольно теплая.

  Айлин всмотрелась в незнакомца: темноглазый, чуть смугловатый, но волосы довольно светлые - похоже, один из его родителей был уроженцем этой страны, а вот второй явно иноземец. По возрасту этот парень если и старше Айлин, то ненамного, внешне достаточно привлекателен, только вот чуть презрительная улыбка на губах портит его образ. Да и держится парень без страха, даже с каким-то высокомерием, а если смотреть на его ухватки, то можно решить, что не его взяли в плен, а он милостиво позволил это сделать. Как видно, полностью уверен в себе и в своих силах.

  Нази коротко пояснила подошедшим: Каден, когда вышел из коридора, то посмотрел не только вокруг, но глянул и вверх, и под одним из сводов то ли заметил, то ли почувствовал прячущегося человека, а потому стал действовать так, как считал нужным. Раз здесь обитает только колдун со своими учениками, то Кадена наверняка должны были узнать в любом обличье, то бишь посчитать самым опасным из всего отряда, а потому были просто-таки обязаны расправиться с ним первым хотя бы из соображений собственной безопасности. Оттого-то Кадену и пришлось сделать вид, что споткнулся на ровном месте, ну, а остальное зависело уже только от него. План оборотня сработал, и он сумел не только избежать опасности, но и ранить противника: камень, брошенный им, перебил тому ключицу, и неприятель от неожиданности и острой боли свалился вниз, на несколько мгновений потеряв сознание при ударе о землю. Этого короткого времени вполне хватило на то, что надежно обезвредить незнакомца.

  Тем временем парень полностью пришел в себя, и заговорил, причем в его голосе явно была слышно легкое издевательство:

  - Надо же, Каден, ты, оказывается, жив и здоров! Да, чудны дела в этом мире, и остается только удивляться, как крепко тебе повезло! Должен сказать: мы уж по тебе и отходную справили, а имя твое, наш бывший брат, решили благополучно забыть, словно и не было тебя на этом свете. Может, ты с покаянием пришел? Дело хорошее, вот только, боюсь, с раскаяньем ты несколько припоздал. Что ж, учителю виднее, он может простить, если очень постараешься, или свою преданность ему докажешь. Только вот зачем ты ему нужен? Сам знаешь: баба с возу - кобыле легче. Хотя если учесть, какую разношерстную компанию ты с собой приволок, о прощении тут и речи нет. Где ты хоть набрал таких недотеп? Паршивенькая ведьма со своим бестолковым учеником, баба с порчей и какой-то олух... Сильная у тебя поддержка, ничего не скажешь! Никак, с местью решил заявиться? Ну, насмешил! Да учитель вас всех может раздавить одним щелчком пальца, и не заметить этого! Ох, Каден, ты как наивным дураком был, так им и остался.

  Каден что-то негромко заворчал, однако его слова вызвали у незнакомца смех.

  - То есть как это - что я здесь делаю? Можешь считать, что на прогулку вышел! Ежедневный моцион, так сказать, очень способствует здоровью. Ты-то, надеюсь, это должен знать лучше меня, по лесам и буеракам наверняка нагулялся досыта. Ну, а если до тебя все еще не доходят самые простые вещи, то поясняю: учитель велел мне обойти лабиринт - так, на всякий случай, потому как у него появились некие подозрения. Какие? Ну, учителю видней. Двое наших по берегу пошли, а я на всякий случай галереи проверяю. И вот, надо же, я встретил твою наглую звериную морду! Кстати, как вы сюда проникли? Э, Каден, да ты, похоже, предательство стал задумывать еще до того, как тебя на горячем прихватили!

  Оборотень вновь зарычал, но незнакомец только фыркнул.

  - Должен сказать, Каден, что твоя нынешняя внешность симпатии не внушает. Кстати, для сведения: не знаю, расстроишься ты, или обрадуешься, но должен тебе сказать, что наша общая знакомая Лери уже давно крутит любовь с другим, и этот другой - я. Ну, что скажешь? Ко мне ушла твоя невеста, как я тебе когда-то и обещал. Хорошо, хоть не удивляешься и в отчаянии не хватаешься за сердце - в твоей звериной башке, судя по всему, хватает мозгов, чтоб понять одну простую истину: в нашем случае никакой конкуренции быть не может.

  На этот раз Каден молчал, лишь невольно сжал кулаки - кажется, слова этого парня его здорово задели.