Но пока что, во время долгого ожидания, меня куда больше выводили из себя как достопочтенный герцог Малк, так и колдун (или чернокнижник - я не очень разбираюсь в том, кто он там в действительности) - раньше я даже не представляла, что мужчины могут быть таким нудными. Мы трое все еще оставались возле того холма, у основания которого находился вход в пещеру с сокровищами: пока было решено остаться здесь - не хватало еще вести разговоры о сокровищах в присутствии посторонних, то бишь охранников. Что ни говори, но золото сводило с ума очень многих, даже, казалось бы, верных и преданных людей, так что лишний раз рисковать не стоило. Тем не менее, вместо того, чтоб сидеть здесь в томительном ожидании, я не отказалась бы пойти к трем охранникам, которые находились сравнительно недалеко от нас, там более что они к этому времени должны были развести огонь и приготовить что-то на ужин. Вообще-то нам всем уже давно не помешало бы поесть, да и долгая прогулка по лесу этому очень способствовала, но вместо этого мне приходилось выслушивать невероятно занудные разговоры своих нежеланных спутников. Надо признать, что герцог становился все более раздражительным и нервозным, а колдун сохранял внешнее спокойствие, но было понятно, что если вся эта нервотрепка будет продолжаться в том же духе и дальше, то терпения у чернокнижника надолго не хватит. Неопределенность и неизвестность - они, конечно, выматывают, а особенно тяжко, если люди к этому времени и сами находятся во взвинченном состоянии.  Казалось бы - чего нам опасаться, ведь драконы пойдут на что угодно, лишь бы заполучить себе несколько драгоценных вещиц! Увы, тут все не так просто: по словам колдуна, эти летающие создания стараются лишний раз не покидать тот материк, где они сейчас обитают - дескать, он, этот самый материк, окружен мощной магической защитой, и посторонние туда так просто не попадут, а потому драконы могут обитать в безопасности. Правда, в исключительных случаях драконам все же дозволено удаляться на какое-то время из их надежного мира, и один из этих случаев - как раз тот, из-за чего Нлий была вынуждена покинуть родных и близких. Тем не менее, Нлий - обычная молодая драконица, а для того, чтоб материк одновременно покинуло несколько драконов, причем старейшин - для этого нужны более чем серьезные основания. К тому же всем известно, что в некоторых странах Юга и Востока обещаны огромные деньги тому, кто сумеет добыть дракона, и неважно, живым он будет, или мертвым, так что лучше лишний раз не будить лихо...  - Ты где?.. - негромко прозвучал в моем сознании голос драконицы, и я ахнула от неожиданности - наконец-то она отозвалась! Чуть позже я увидела и саму Нлий - она находилась на широкой каменной площадке, вымощенной большими плитами темного цвета. Правда, эти самые плиты выглядели потрескавшимися, а кое-какие и вовсе рассыпались от времени, да и сама площадка со всех сторон была окружена огромными тесаными валунами, каждый из которых в несколько раз превышал мой рост. Похоже, что я вижу какое-то очень, очень древнее строение, хотя непонятно, на что оно похоже. Хм, а ведь все это явно соорудили не драконы - видно, что к этому строительству люди когда-то приложили свои руки. Интересно, что тут было раньше? Похоже, что эта площадка находится где-то среди скал, а не среди той зелени, где я видела Нлий при нашем последнем разговоре...  Впрочем, сейчас меня в первую очередь должен беспокоить не ответ на этот вопрос, а вид нескольких драконов, сидящих на вершинах этих самых валунов. Как я понимаю, это и есть старейшины рода, к которым должна была обратиться Нлий, услышав мое предложение. Ой, ну и жуткий же вид у этих крылатых созданий, а на их страшные морды лучше вообще не смотреть - ночной кошмар обеспечен! По сравнению с ними Нлий - просто настоящая красавица! Даже я понимаю, что передо мной находятся старые драконы, много повидавшие на своем веку. Интересно, какой у них возраст? Говорят, что некоторые из этих летающих чудищ проживали несколько сотен лет... Ой, я опять не о том думаю!  - У вас, похоже, день, а у нас уже стемнело... - брякнула я первое, что пришло в голову. - Рада снова увидеть тебя.  - С тобой хотят переговорить старейшины нашего рода... - чуть качнула головой драконица. - Я передала им то, что ты мне сказала.  - Для начала мы бы хотели увидеть сокровища... - вступил в разговор один из драконов. Пожалуй, из тех ящеров, которых я сейчас видела, он был самым большим и страшным.  - Это непросто... - вздохнула я. - Сокровища находятся под землей, а разговаривать оттуда с кем-то из вас невозможно. У меня, во всяком случае, это не получилось, как я ни старалась.  - В этот раз получится... - равнодушно произнес дракон.  - Вряд ли...  - И обмана мы не потерпим... - дракон не обратил никакого внимания на мои слова. - Как мы поняли, дело касается того выкупа, который один из наших родов когда-то уплатил людям. Вот на него мы бы и хотели посмотреть.  Понятно: похоже, что этим летающим созданиям известно, что именно когда-то отдали драконы за жизнь своих детей, и сейчас нас как бы предупреждают, что в данный момент речь идет отнюдь не о пригоршне золотых монет, и мелочью тут не отделаться.  - Должен сказать, что часть выкупа уже потрачена... - вмешался в разговор колдун. Ох, а этот зачем в разговор суется? Как бы дело хуже не обернулось, недаром при виде его Нлий невольно оскалилась и непроизвольно скребнула своей ногтистой лапой по каменным плитам: готова поспорить - если она окажется рядом с Хаибом, то ничего хорошего колдуна не ждет и ждать не может. Надеюсь, этот человек знает, что делает... В то же самое время я слышу от него что-то новенькое: колдун утверждает, что здесь находится только часть выкупа... Надо же, а ведь еще совсем недавно он говорил, что сокровища, полученные от драконов, целиком были привезены орденцами в эти места... Похоже, Хаиб всерьез намеревается оставить в тайнике часть золота и драгоценностей.  - Тогда мы хотим посмотреть на то, что осталось... - отозвался дракон.  - Хорошо...  Делать нечего, снова пришлось идти в пещеру. По-счастью, герцог помалкивал, не задавал лишних вопросов - понял, что происходит, но, тем не менее, в пещеру отправился вместе с нами. Самое удивительное в том, что даже пробираясь по узкому каменному коридору, ведущему к сокровищам, связь с Нлий не пропадала, и я по-прежнему видела драконов, сидящих на валунах возле каменной площадки, чувствовала их взгляд, и понимала, что они следят за каждым нашим движением. Хотя, если вдуматься, то все правильно: у старых драконов много сил и умения, и если эти древние ящеры будут действовать слаженно, то окажется, что им, и верно, доступно многое. Недаром колдун сказал, что если несколько старых драконов, обладающих древней магией, сложат свои усилия, то сумеют снять колдовство как с герцога, так и с самого Хаиба.  На страшных мордах драконов ничего не поменялось даже тогда, когда свет факелов осветил несколько больших дорожных сумок, которые мы не стали завязывать перед уходом, так что тусклый цвет золота и блики от драгоценных камней были хорошо видны. Подойдя к ближайшему мешку, я запустила руки в золото, и пересыпала монеты из ладони в ладонь - пусть драконы видят, что их никто не обманывает. Под руку опять попалась все та же золотая статуэтка с непонятным страшноватым зверем... А еще я заметила, что Хаиб держит факел так, чтоб несколько сумок с драгоценностями оставались в темноте. Да, похоже, колдун вовсе не намерен отдавать драконам все сокровища, которые здесь хранятся.  - Мы дадим вам знать свое решение... - наконец произнес дракон.  - И когда это произойдет?.. - не выдержала я.  - Узнаете... - прошло еще несколько мгновения - и я поняла, что больше не вижу ни Нлий, на драконов, ни того мира, в котором они обитают. Как видно, драконы решили, что увидели предостаточно, и теперь им предстоит многое обсудить. Ну, раз так, то и нам тоже нечего делать здесь, в темноте, которую освещает лишь свет небольшого факела.  - Все... - вздохнула я. - Все, уходим отсюда.  - Так о чем вы поговорили?.. - едва не рявкнул герцог. - К какому решению пришли?  - Давайте вначале выйдем наружу, и там поговорим... - попросила я. - Не знаю как вам, а мне тут находиться совсем не хочется - в свое время уже насиделась под землей, и воспоминания о том временник меня остались далеко не самые лучшие.  - Хорошо... - неохотно согласился герцог. Конечно, будь на то его воля, он бы от таких богатств никуда не ушел, так и остался бы здесь, но даже ему куда приятней оказаться там, где есть чистый воздух, запах леса, и небо над головой, пусть даже на нем скоро появятся первые звезды.  Позже, выйдя из пещеры, мы с Хаибом передали герцогу наш недолгий разговор с драконами. Как и следовало ожидать, в ответ услышали нескрываемое недовольство.  - Уж не хотите ли вы сказать, что драконы, великие любители золота, вдруг решили подумать, забирать им сокровища, или нет? Да я в это никогда не поверю!  - Меня это тоже смутило... - кивнул головой колдун. - Что-то здесь не то. Драконы должны были согласиться на наше предложение, не раздумывая ни минуты. Странно. А уж если принять во внимание, что любовь к золоту стоит у них едва ли не на первом месте... Женщина, возможно, драконица исподволь дала тебе понять, в чем тут дело?  - Вы же сами слышали весь наш разговор. Более того - изволили в нем участвовать.  - Женщина, если я спрашиваю, то отвечай вежливо.  - Я вас ни в чем не обманула.  - Хочется надеяться. Что ж, нам придется какое-то время подождать, ибо терпение - ключ к радости. И если дело пока что не движется с мертвой точки, то предлагаю пойти к охранникам - они уже должны ждать нас с ужином... - колдун огляделся по сторонам. - Это самое лучшее, что мы можем сейчас сделать.  Лично я против подобного не возражала, но вот герцогу по-прежнему все не нравилось.  - И долго нам ждать решения каких-то там летающих образин? Это ж надо до такого додуматься - мы предлагаем им золото, а они нос воротят! Да эти ящеры уже должны мчаться сюда наперегонки, чтоб мы не изменили своих намерений, а они отчего-то решили подумать! Или вы двое пытаетесь меня обмануть?  - Советую вам успокоиться, тем более что я уверен - для нас все закончится наилучшим образом... - увещевал колдун недовольного герцога. - Всем известно: суетливый не найдет удовлетворения, сердитый - радости, а скучный - друга.  - Как я понимаю, ничего умней ты мне пока что не скажешь... - сделал вывод герцог.  - Сейчас ночь, время раздумий, созерцания и спокойствия... - продолжал колдун. - У нас на Востоке говорят: подними глаза на ночное небо... Вы же не думаете, что эта красота была создана просто так?!  Пожалуй, когда на небе появятся звезды, то и я буду не прочь на них посмотреть, тем более что это зрелище куда приятней для глаз, чем постоянное лицезрение парочки моих спутников, на которых мне к этому времени лишний раз и смотреть не хочется.  - Твоими бы устами... - проворчал герцог. - Надеюсь, летающие ящеры не будут задерживаться с принятием решения - мне уже до смерти надоело то, как я выгляжу, стоит этой девице отойти от нас хоть на небольшое расстояние!  - Полностью согласен... - склонил голову колдун.  - А мне кажется, что эти деньги уплатил другой драконий род, и это вовсе не тот, со старейшинами которого мы сейчас разговаривали... - сказала я то, что меня давно беспокоило. - Помнится, драконица как-то сказала мне, что тот род, который уплатил выкуп за своих детей, остался без золота, и обрек себя на позор.  - Не понял, к чему была сейчас эта речь?  - Драконица упомянула, что именно потому отныне никто из драконьих родов не станет отдавать семейные сокровища как выкуп...  - Женщина, ты хочешь сказать, что твоя хвостатая подруга относится к другому драконьему роду, не к тому, который в свое время заплатил выкуп? Если даже это так, то нам какая разница? Пусть позже разбираются между собой, выясняя, что и кому принадлежит - это их сложности, и пусть они их сами решают. Да пусть хоть поубивают друг друга из-за золота - жалеть не станем. Сейчас для нас главное - получить ответ от драконов.  - Ну, раз ответа от драконов нет, то, и верно, нам не стоит терять время понапрасну, выжидая невесть чего, лучше пойти к охранникам... - с досадой произнес герцог. - Разумное решение, особенно если принять во внимание, что до утра нас, скорей всего, никто не побеспокоит - драконы, как вы сказали, решили подумать над нашим предложением... Зато время ужина наступило уже давно, и в нашей непростой ситуации пренебрегать едой не стоит.  Против подобного я ничего не имею. К тому же в лесу уже совсем темно, так что сейчас нам надо дойти до охранников, и при этом постараться не споткнуться о торчащие из земли корни, и не оступиться среди многочисленных ям и кочек, коих тут хватает в избытке. Когда же мы добрались до костра, который разложили наши охранники, то это место показалось мне настоящим островом безопасности и тепла в этом мире, а от нескольких зайцев, запеченных на углях, распространялся просто-таки волшебный запах. Ну и славно, потому как об ужине нам беспокоиться не пришлось. А еще охранники позаботились и о том, чтоб у нас было место для сна - наломали целую гору еловых веток, из которых соорудили одну большую лежанку для нас троих. Да уж, вряд ли мне позволят спать отдельно, так что поневоле придется устроиться рядом с герцогом и колдуном. Впрочем, наши охранники - крепкие парни, уже давно сделали определенный вывод касаемо нас троих, и сейчас то и дело косятся на меня с едва заметно насмешкой. Ну, мне до вас, господа служивые, нет никакого дела, так что думайте, что хотите. Хотя, боюсь, очень скоро от моей репутации камня на камне не останется.  Я проснулась под утро. Темно, тихо, хотя чувствуется, что скоро начнется рассвет, а пока что дежурный дремлет у затухающего костра, похрапывают охранники, спят герцог и колдун... Ох, как же все эти мужчины мне надоели со своими вечными сложностями и не решаемыми проблемами! Глаза бы мои ни на кого из них больше б не смотрели! Как же хочется оказаться в уютном доме, где чисто, тепло и светло, пахнет пирогами и хлебом, готовится чай... А ведь у кого-то именно так и складывается жизнь, которой я могу только завидовать! Что ж мне-то так не везет, а? Как это ни печально, но сейчас в моей жизни имеется только лес с комарами.... Самое плохое в том, что, похоже, никакого просвета у меня впереди не предвидится, и, боюсь, что ничего хорошего меня не ждет! Патрика все нет, и непонятно, что со всеми нами будет дальше... Было бы куда легче, если б сейчас рядом со мной находился хоть кто-то из тех, с кем можно переговорить, хоть немного отвлечься от окружающего! И потом, женщина всегда может поплакаться подруге, излить душу и получит в ответ сочувствие... Увы, но пока что такого человека рядом со мной нет... Хотя, если думаться, то все не так просто - у меня есть одно живое существо, с которым, кроме меня, вряд ли кто-то станет вести беседы...  - Нлий... - сама не ожидая того, я стала звать драконицу. - Нлий, где ты? Отзовись!  Конечно, это не самый разумный поступок с моей стороны, но надеюсь, что нам никто не помешает поговорить. Да и колдун спит, так что он вряд ли вмешается в нашу беседу. Не знаю, сколько времени у меня ушло на то, чтоб достучаться до сознания драконицы, но это все же получилось, и я вновь увидела скалы, а вместе с ними и Нлий. Она вновь лежала у входа большую пещеру, а неподалеку я увидела еще одного дракона. Правда, в следующее мгновение тот раскрыл крылья и взлетел в чистое синее небо. Ох, как же это красиво!  - Я здесь... - отозвалась драконица. - Я тебя слышу.  - Нлий, как я рада тебя видеть!.. - у меня при виде драконицы на душе стало легче. - Как твои дела? А где дети? С ними все в порядке?  - Дети здесь, в пещере. Охраняю, чтоб не убежали.  - Что, много проказничают?  - И это тоже.  Хотя голос драконицы был спокойным, я уловила в нем тревожные нотки. Видимо, у драконов все далеко не так хорошо, как это может показаться со стороны.  - Я думала, ваш дом на зеленой траве или в лесу, а не среди камней. Там, где вы сейчас находитесь, за детишками нужен постоянный пригляд, а то как бы чего не вышло! Как я вижу, тут отвесные скалы, а дети, наверное, еще летать не могут. И потом, тут для них небезопасно - вдруг упадут вниз!  - Наш дом не только внизу, но и здесь, в горах... - но в голосе Нлий я не заметила особой радости - похоже, нынешнее укрытие в скалах ей совсем не нравится. - А еще нам нужно время, чтоб дети встали на крыло - она еще пока не могут летать.  - Нлий, а почему ваши старейшины никак не могут решить, взять им сокровища, или нет? Я думала, что они будут счастливы вернуть себе то, что когда-то вынуждены были отдать людям, но сейчас у меня создается впечатление, что твоим соплеменникам до возвращения сокровищ нет никакого дела!  - Это не так.  - Нлий, если вы все же заберете золото, то я бы не хотела, чтоб в итоге пострадал Патрик. Если я правильно понимаю, то в том случае, если ваши старейшины снимут колдовство с двоих людей, то это самое колдовство надо на кого-то скинуть, а Патрик для подобного подходит как нельзя лучше, верно? Так вот, я не хочу, чтоб это произошло...