-            Это... жестоко, - девушка прижала к груди веретено. — Неужели, так живут все люди?

-            Бывает, что и хуже. Радуйся, что тебе повезло... Работай! - прикрикнула старуха, заметив, что девушка уже несколько минут, как оставила прялку.

Та послушно кивнула и снова взялась за пряжу. Нитка под ее пальцами получалась ровная, тонкая, нежная и удивительно-чистая и белая, несмотря на то, что кудель сама по себе была грязно-серой и грубой. Старуха улыбалась своим мыслям, но вот улыбка ее погасла. Она услышала шаги. По лесу шел человек. Женщина. Молодая женщина. Идет неуверенно - то ли заблудилась, то ли просто не привыкла ходить пешком. Это не важно. Сначала надо встретить гостью.

Наряд у девушки, пробирающейся сквозь заросли, был богатым. Она то и дело одергивала юбки, чтобы не зацепиться за ветки, но все равно цеплялась и потому продвигалась медленно. Старуха усмехнулась. В таком наряде она не убежит ни от разбойников, ни от диких зверей, ни от духов леса , если те вздумают пошалить. А раз она забралась достаточно далеко в чашу и при этом не слишком попортила свой наряд, значит, поблизости ее ждет карета. А с нею - вооруженные слуги. Привычным слухом старуха ловила лесные шорохи. Да, слышны ещё чьи-то шаги с той стороны. Этот человек - мужчина - ступает осторожно, как хищник на охоте. Наверное, охранник. Это одновременно и хорошо, и плохо. Хорошо, что гостья знатная дама и наверняка может дорого заплатить за услугу. А плохо то, что посторонний может узнать все ее секреты. И тогда не миновать костра...

А вот и она. Миловидна, юна, свежа. Нежная кожа, волосы уложены под чепчик, алые губки, синие глаза... Недурна, очень недурна и наверняка прекрасно это знает. А вот одета скромно. То ли не настолько богата,то ли не хочет привлекать лишнего внимания. Скорее, второе - иначе она так не дрожала бы за целостность подола своего платья.

- Кто ты такая? - встретила старуха гостью неожиданным вопросом.

Девушка шла, почти не поднимая глаз и внимательно глядя под ноги, словно там среди кустиков черники и копытня вился золотой волосок, указывающий путь. Она вздрогнула, услышав голос, подняла взгляд. Да, красива. Но напугана.

-Я... ищу одну женщину... - голосок тоже хорош, не дрожит.

- Мне сказали, что в этих лесах живет одна... ведунья...

-            Кто тебе нужен?

-            Ее зовут Ауэрбах.

Имя и впрямь было странноватым, но что поделать , если другого давно уже нет.

-            Меня иногда зовут этим именем. Что ты хочешь?

-            Вы - колдунья Ауэрбах? - девушка порывисто шагнула вперед.

Е[рямо перед нею с ближайшего дерева камнем упал крупный лесной кот. Вздыбил шерсть на спине, прижал уши, зашипел. Девушка остановилась.

-            Стой, где стоишь, пока я не разрешу, - старуха затянулась последний раз, подержала дым во рту и выпустила его.

Облачко сложилось в фигуру человека. На глазах у гостьи она стала меняться, преобразовавшись в силуэт птицы. Взмахнув крыльями,та полетела прочь и мгновенно скрылась в чаще леса.

-            Так какое у тебя ко мне дело?

Девушка, смотревшая птице вслед, вздрогнула.

-Я... вы знаете замок Доннемарк?

-            Случалось слышать, - кивнула ведьма.

-            Я - его наследница...

-            Вот как?

-            Ну, одна из наследников, - смутилась девушка. — Но это ничего не значит! Мой отец должен получить причитающуюся ему часть состояния Доннемарков, особенно теперь, когда старый барон...

-            Что - старый барон? - ведьма насторожилась.

-            Он умер.

Из домика за спиной старухи послышался тихий металлический звон - как будто кто-то дернул за цепочку.

-            Умер, - повторила Ауэрбах. - Точно?

-            Точнее не бывает. Я сама видела тело. Его обмывают сейчас. В соседний монастырь послали за монахами. Трое суток над его телом будут...

-            Читать молитвы? - усмехнулась ведьма. - Надеются спасти его пропащую душу или урвать себе кусок пожирнее? Зря они все это! Судьба его была предопределена едва ли не с рождения. Он ведь истинный Доннемарк...

-            Я не понимаю...

-            Тебе же лучше. Но что ты хочешь? Боишься старика?

-            Не старика, - девушка пугливо оглянулась. - В замке живет привидение. И оно...

-            Знаю.

-            И я хочу от него избавиться! - выпалила девушка.

От удивления Ауэрбах выронила трубку. Она ожидала

многого, но такого...

-            Верно ли я слышала? Ты желаешь избавиться от призрака Доннемарков?

-            А что в этом такого? Оно мне мешает. И я могу заплатить , если вы возьметесь. Десять талеров вас устроит?

Ведьма рассмеялась, но скрыла смех за кряхтением, с трудом поднимаясь на ноги. Эта дурочка думает, что все в этом мире можно решить деньгами! А вот и нет! Многое можно решить только большими деньгами. Такими, какие ей не снились.

-            Мало? - догадалась девушка. — Ну, может быть... пятнадцать? Или двадцать? Еще я могу дать колечко и цепочку. Она золотая, - она потянулась снять все эти вещи с себя. - И сережки...

-            Оставь. Мне нужно кое-что другое.

Белая кожа гостьи побледнела до зелени.

-            Моя...молодость? К-красота? Д-душа? - запинаясь, гадала она, но краснея, то бледнея.

Ауэрбах рассмеялась.

-            Хорошие дары, милая,и за такое можно горы свернуть. Но нет! То, что у тебя есть, я не отниму. А вот то, что есть кое у кого еще... это должно стать моим по праву! И ты мне это достанешь и принесешь.