Ведя на поводу дрожащего от страха и усталости коня гонца, юноши вернулись на дорогу. Ни охранника, ни его коня не было. То ли он сам уехал,то ли они вышли из зарослей не в том месте.

Зато на дороге их поджидала фру Рейн.

-            Получилось? - окликнула она Дитриха. - Ох, я верила! Не обманул Вельдеркёнг... Пожалуй, стоит выйти за него замуж! И взял такую ничтожную плату...

-            Какую? - Дитрих невольно отметил, как небрежно его прародительница кутается в саван, словно ей пришлось только что раздеваться, и привести себя в порядок она не успела.

-            Н-ну... и это тоже, - подмигнул призрак. - Но главное - жизнь.

«Еонец!» - сообразил юноша и похолодел. А может,и не только он. Ведь они не отыскали тела его охранника! А где один пропавший без вести, там и двое.

-            Не переживай так, наследник, - холодная ладошка скользнула по его щеке, капля сырой, пахнущей тиной воды просочилась за воротник. - За все в этой жизни приходится платить, и не всегда ту цену, которую мы готовы отдать. Чаще всего приходится либо соглашаться на запрашиваемую цену, либо вовсе отказываться от приобретения. Судьба не торгуется.

-            Судьба не торгуется, - Дитрих посмотрел на пергамент в своей руке. У лесного царя были свои понятия о чести и

справедливости. За шанс спасти одного близкого человека он потребовал платы двумя незнакомыми людьми. Юноша оглянулся на своих спутников, из которых мало, кто догадывался, что происходит. Только будущий некромант Рубан Куббик смотрел с пониманием.

-            Нас учили, что любая сделка с нечистью опасна для человека, - сказал он. - Страдает либо душа, либо тело. А иногда - то и другое... Но ты получил то, что хотел?

-            Да. Друзья! У нас есть время спасти нашего учителя. Гонец не привезет этого письма ни сегодня, ни завтра.

-            «Есть время!» - проворчал Вальтер. - А сколько у нас времени? Ты посмотри вокруг? Когда вышли из города, было темнее, не находишь? Сколько часов водил нас по лесу твой Вельдеркёнг? Мы не опоздали?

-            Во-первых, - как кошка, зашипела фру Рейн, - Вельдеркёнг не твой, не его и даже не мой! Так и заруби себе на носу! Он сам по себе, свой собственный! А во-вторых, если он обещает помощь, он ее оказывает. И вы находитесь там и тогда, где и когда нужно! Здесь власть леса. Здесь свои законы. И если Вельдеркёнг захочет, чтобы время пошло быстрее или медленнее, а то и вовсе повернуло вспять, так оно и есть. Вы, люди, меняете русла рек, так почему бы древнему богу не повернуть русла реки времени?

Грозный шелест листвы над головами юношей был ответом на ее слова. На спорщиков посыпалась листва, незрелые семена, кусочки коры и прочий мелкий древесный мусор. На макушку Вальтеру шлепнулось пустое птичье гнездо. Еще одному из парней повезло меньше - спавшая на том же дереве ворона с перепугу обделалась, и вонючая черно-белая капля повисла у того на носу.

Фру Рейн смеялась так, что не удержалась на ногах и повалилась на траву. Ее хохот, как ни странно, все услышали и испуганно заозирались по сторонам.

-            В-вон... - дрожащий палец Вальтера тянулся к кустам.

Все обернулись. Из переплетения ветвей на них смотрели чьи-то глаза. Только Дитрих, когда миновал первый испуг, узнал грозные очи лесного царя. Он шагнул вперед, склоняясь в почтительном поклоне.

-            Спасибо за... помощь и... не гневайся на нас.

-            Люди вообще неблагодарны, так что твои извинения ни к чему, - послышался в ответ низкий голос. - Знай тыщ знайте все - этот мир, эта земля любит вас больше, чем вы того заслуживаете. Но у нас свои законы. Мы не мешаем вам убивать, обманывать и предавать друг друга,так и вы не мешайте нам поступать так, как мы сочтем правильным. За то, что я сделал для тебя, благодари ее... - взор Вельдеркёнга метнулся в сторону фру Рейн, которая при этом с неожиданной стыдливостью поспешила плотнее закутаться в саван. - И мою дочь...

-            Его дочь? - Рубан пихнул Дитриха локтем в бок. - И когда ты успел...

-            Его дочь пропала без вести где-то в нашем мире, - шепотом откликнулся тот. - Я обещал ее отыскать, но пока мне не попадалось следов...

-            Нежить среди живых, - будущего некроманта всего затрясло. Глаза его загорелись огнем фанатизма. Он, наверное, уже представлял, как самолично ведет розыски пропавшей дочери лесного царя.