Когда европейцы появились в Америке, там проживало около 15-20 млн жителей, пребывающих на разных ступенях развития. Были среди них охотники, рыбаки, однако подавляющее большинство, вело оседлый образ жизни и занималось примитивным земледелием. Аборигены Америки выращивали маис (кукурузу), фасоль, дыни, перец, томаты, картофель, табак, какао, а также злаковые растения и корнеплоды, например батат (сладкий картофель). Домашних животных у индейцев было немного, преимущественно собаки, индюки, утки, в Андах — ламы и альпаки (южноамериканские козы). Особенностью культуры аборигенов Америки было то, что они не знали принципа действия колеса для транспорта и гончарного круга для изготовления бытовой посуды. Гончарный круг был только в Андах, где его использовали лишь для изготовления ритуальной посуды. Не было также тягловых животных — быков и лошадей, а, следовательно — и орудий для пахоты. Лошадей завезли европейцы. Даже в районах, где существовали относительно развитые цивилизации, ничего не знали о добыче железной руды.
К моменту появления европейцев в Америке существовало четыре цивилизации: ацтеков (астеков) в Мексиканской долине, майя на Юкатане и в Гватемале, чибча в горной Колумбии и инков в Андах и на Боливийском взгорье.
Ацтеки пришли в Мексиканскую долину с севера. Воинственный народ, кроме древнейшего названия «астеки», именовал себя ещё «мешики». По одной из версий, так ацтеки называли Луну, которую обожествляли. От слова «мешик» происходит и современное название страны — Мексика. В 1325 г. ацтеки на месте современного Мехико основали свою столицу — город Тепочтитплан, что в переводе значит «Около кактуса». Выбор места для столицы казался странным — это был остров посреди озера. В легенде рассказывается, что именно здесь ацтеки увидели орла, который, сидя на кактусе, сжимал когтями и клювом змею. Этот знак изображён на государственном флаге Мексики.
В государстве ацтеков сохранились родовой строй, многобожие и жертвоприношения людей. Ацтеки были искусными ювелирами, ткачами и зодчими. Была у них и письменность, правда, достаточно примитивная. 
Возглавлял ацтеков так называемый «господин людей». Он ведал сбором налогов, вёл внешнюю политику, командовал армией. Особенную касту составляли жрецы: они занимались целительством, проводили праздники и приносили жертвы богам. 
Цивилизация майя достигла расцвета в 1 тысячелетии. К моменту появления испанцев её территория была разделена между несколькими городами-государствами. Правители городов собирали налоги, ведали военным делом, внешней политикой, а также выполняли функции верховных жрецов. На земле трудились свободные земледельцы-общинники.
Майя владели разнообразными ремёслами, в частности обработкой камня. Они чествовали богов, исполняя
сложные ритуалы, частью которых были жертвоприношения, иногда человеческие, и игра в мяч. Для определения времени майя пользовались сложной календарной системой из нескольких циклов. Один из них был похож на наш солнечный год. Майя, чуть ли не единственные в Америке, создали иероглифическое письмо, в котором использовалось около 400 знаков, самостоятельно определили число «ноль». Архитекторы майя на ступенчатых пирамидах возводили дворцы и храмы, которые украшали скульптурами и настенной живописью.
На территории современной Колумбии проживали племена чибча. В целом о культуре и истории этого народа сведений мало. Они строили города, умели обрабатывать медь. Особенно славились чибча как умелые ювелиры.
С цивилизацией чибча связан интересный обычай жителей области Гуатавита, рассказанный в легендах. На территории этой области было горное озеро. Каждый новый претендент на власть в Гуатавите приходил на озеро. Его тело натирали благоухающей смолой и осыпали настоящим золотым песком. После этого в сопровождении жрецов с корзинами, наполненными золотыми украшениями, он выплывал на камышовом плоту на середину озера, нырял и тщательно смывал с себя позолоту. Его свита бросала в озеро золотые изделия и драгоценные камни.
Этот обряд исчез незадолго до прихода европейцев, однако рассказы о нём передавались из уст в уста. Правителя, который проводил церемонию, испанцы назвали «El rey dorado», то есть позолоченный король. Прозвище правителя в несколько изменённом виде впоследствии закрепилось за всей Гуатавитой. Появилась легенда о том, что где-то в джунглях Амазонии есть страна Эльдорадо, где золотом выкладывают улицы и покрывают крыши.
К югу от чибча, в горных районах современных Перу и Боливии, находилась Страна Четырёх Сторон Света, разделённая на четыре части. Правители этого государства — инки — считались воплощением Бога Солнца. Государство инков возникло в XV в. Его столицей был город Куско.
Инки знали металлургию и ювелирное дело, были хорошими строителями. Развито у них было и ткацкое ремесло. Из шерсти и хлопка они ткали ковры и разнообразные ткани, которые вышивали и раскрашивали.
Части огромного государства инков соединяла развитая система дорог длиной свыше 5 тыс. км. Они сооружали мосты с опорами на каменных столбах, на дорогах дежурили гонцы, которые быстро разносили сообщения. За день несколько гонцов могли преодолеть расстояние до 240 км.
Инки пользовались лунным и солнечным календарями. Для наблюдения за небесными светилами были построены обсерватории. Письменности у инков не было. Знания передавали с помощью кипу: к широкой кожаной ленте привязывали бечёвки разной длины, толщины и цвета. На каждой из них по-разному завязывали узелки. Сочетание длины, толщины, цвета и формы узелков имело определённое значение. С помощью кипу инки фиксировали календарные даты, количество населения, воинов, урожая.
В Африке, к югу от Сахары, существовало несколько государственных образований, игравших значительную роль в истории континента. Наибольшего развития достигли государства Западного и Центрального Судана. Слово «судан» по-арабски означает «страна чёрных». Так арабы называли все страны к югу от Сахары. В Западном Судане ведущую роль в политической и культурной жизни играли Гана, Мали и Сонгай, торговавшие золотом и рабами со странами Северной Африки. Торговые связи способствовали распространению в этих государствах ислама, арабского языка и культуры.
В XV в. одним из самых богатых государств Западной Африки был Бенин (на территории современной Нигерии). Столицу страны, тоже Бенин, окружал высокий земляной вал. В городе были широкие улицы и дома из красной глины. Купцы торговали тканями, слоновой костью, пальмовым маслом и перцем.
На восточном побережье Южной Африки существовало государство Зимбабве, расцвет которого был связан с огромными запасами меди и золота. Население занималось земледелием, и скотоводством. Столица государства Великий Зимбабве была огорожена каменной стеной — уникальным для Африки сооружением.
К моменту появления первых, европейских колонистов на юге Африки проживали бушмены, готентоты, племена банту, зулу и др.